Prachtige golfbanen, fascinerende cultuur, heerlijk eten
Betoverend Thailand

Murray Head zong het al halverwege de jaren tachtig: ‘One night in Bangkok makes a hard man humble’. Hij had slechts ten dele gelijk. Want het is niet alleen Bangkok dat nederig maakt, het is heel Thailand dat onmiskenbaar effect heeft op een mens. Ook als je daar vooral komt om te golfen. Thailand is betoverend. In alle opzichten.
door Eric Korver
Bangkok. Stad met ongeveer net zoveel inwoners als Nederland. Krioelend, hectisch, indrukwekkend. Bangkok moet je beleven, voelen. Maar Bangkok is nu vooral een mooi vertrekpunt voor een reis langs de golfbanen van Thailand. Dat zijn er inmiddels te veel geworden om in één trip te verwerken. De Thai hebben golf ontdekt. Thongchai Jaidee leverde ze de prestaties op het wereldpodium, de komst van golftoeristen deed de rest.
Inmiddels kruipt het aantal courses in Thailand naar de vijftig. Maar waar moet je beginnen in een land van ruim 500.000 vierkante kilometer, waar de afstanden immens kunnen zijn, en de reis altijd langer duurt dan je hoopt.
Tempels

De keuze valt op Ayutthaya, de stad van de tempels, die zo lang de hoofdstad was toen Thailand nog Siam heette. De reputatie is niet overdreven. Hier zie je overal tempels. Klein, groot, immens. Honderden. Met name aan weerszijden van de Chao Phraya rivier zijn de indrukwekkende bouwwerken neergezet. Als het gaat om cultuur hoef je je hier niet te vervelen. Als het gaat om golf evenmin.
Ayutthaya telt inmiddels een aantal golfclubs in de omgeving. De Rachakram Golf Club opende twaalf jaar geleden en ligt vlak naast de nieuwste, de Royal Bang-Pa In. Redelijk dicht bij de stad is er ook nog de Ayutthaya Golf Club. Wie cultuur en golf wil combineren, kan dat hier naar hartelust doen.
Iets naar het noordoosten ligt Khao Yai. Ook daar hebben ze golf ontdekt om toeristen te trekken. Met onder andere de Khao Yai Golf Club, Kirimaya Resort, Narai Hill Golf & Country Club, Toscana Valley Country Club en de Mountain Creek Golf Club is er keuze voldoende. Maar om de hoek hadden de Thai al een mooie trekpleister, het Khao Yai National Park, dat al meer dan vijftig jaar bestaat.
Echt regenwoud

,,Het oudste nationaal park van Thailand’’, vertelt gids Chaisurat Huamuangrat. ,,Het is een echt regenwoud, waar ook nog veel wild voorkomt. Volgens de tellingen leven hier ongeveer 250 olifanten en meer dan veertig tijgers in het wild. Het gebied is populair bij de rijken uit Bangkok.’’
Je zit hier ook niet meer zo heel ver van de grens met Combodja, terwijl de route naar het noorden richting buurland Laos voert. Wij kiezen voor het zuiden. Een lange rit naar Pattaya, het oord dat tot ergernis van de Thai wellicht wereldwijd de bekendste Thaise badplaats is. Je moet houden van de drukte en het ultiem toeristische karakter, maar wij reizen meteen door naar Hua Hin. Per boot dit keer, een oversteek van bijna drie uur.
Hua Hin is een kustplaats in de provincie Phetchaburi in, zeg maar, de westelijke poot van Thailand. Vermaard om z’n prachtige strand, maar inmiddels ook bekend als steeds voornamere golfbestemming. Met de verandering van de Europese golfwereld – en vooral het wegvallen van Turkije en Noord-Afrika – zoeken golfers hun heil op andere plekken in de wereld, en Thailand wordt niet over het hoofd gezien.
Zeven courses

Alleen al rond Hua Hin liggen inmiddels zeven golfcourses, met als blikvangers vermaarde banen als Black Mountain en Banyan. Op de eerste strijken al regelmatig de topspelers van de European Tour neer, op de tweede zal dat een kwestie van tijd zijn. Dat geeft wel meteen het niveau van de courses aan. Die zijn in alle opzichten top. Nabij de haven van Hua Hin ligt ook nog Sea Pines, terwijl meer landinwaarts de klassieke Springfield Golf Club een prima optie is.
Bijzonder blijft echter toch de beleving van golf in Thailand, waar Tanes Petsuwan heel snel duidelijk maakte hoe de Aziaten tegen de golfsport aankijken. ,,Ik was eens in Engeland en ik moest daar zelf mijn tas tillen. Erger nog, ik moest ook zelf mijn clubs pakken en mijn ballen schoonmaken. Dat gebeurt in Thailand dus niet’’, stelde de vice-gouverneur van het toerismebureau.
Caddies

En hij heeft gelijk: dat gebeurt in Thailand dus inderdaad niet. Op elke baan staat een legertje caddies klaar om spelers op te vangen en te begeleiden. Betekent dus dat je achttien holes samen met je caddie in een buggy zit en dat je assistente-voor-één-dag inderdaad je clubs aangeeft, je bal schoonmaakt en je lijntjes leest. ,,Uphill, right-left’’, hoor je dan. En luister maar naar het advies, want ze zitten er echt niet naast, ook al ben je er zelf heilig van overtuigd dat het downhill is en links-rechts.
Zitten ook wel wat minpuntjes aan, zo’n caddie. Communicatie is vaak lastig, want echt Engels spreken de – overwegend – dames nauwelijks. Verder haalt een caddie zonder dat zo te bedoelen wel een streep door al je rituelen en routines. Daar moet je als speler even aan wennen.
Paleis

Hua Hin heeft trouwens ook meer in petto dan alleen de golfcourses. Het strand is natuurlijk heel verleidelijk. Prachtig wit zand en een heerlijke zee. Maar cultureel heeft Hua Hin veel betekend voor Thailand. Niet voor niets streek de koninklijke familie er vaak neer. In 1926 liet Koning Rama VII zelfs het Klai Kangwon paleis bouwen. Diezelfde koninklijke familie was ook nauw betrokken bij de spoorbaan van Bangkok naar Hua Hin, enkele jaren eerder. Het treinstation van Hua Hin is nog altijd wereldberoemd, evenals het koloniale Railway Hotel. Dat laatste is deels nog in gebruik, en maakt nu deel uit van het prachtige Centara Grand Resort. Daar kun je overnachten in kamers die nog in de authentieke staat verkeren. Een unieke ervaring.
Bezoek in Hua Hin ook de Khao Takiab tempel, die op de berg aan het einde van het strand ligt. De tempel is prachtig, en dat geldt ook voor het uitzicht over Hua Hin. Maar let op, want de Thai noemen deze plek niet voor niets de ‘apenberg’. Die lopen daar vrij rond en hebben bijzonder veel aandacht voor je spulletjes. Ook de moeite waard is de Pala-U waterval, net buiten Hua Hin.
Al met al maakt dat Hua Hin misschien wel de meest aantrekkelijke plaats om in Thailand golf en cultuur te combineren. Maar waar je ook bent, overal blijft Thailand je betoveren.
Artikel geplaatst op: 24 januari 2018 - 11:02

Gerelateerd

Delen